El glaciar Thwaites se derrite demasiado rápido

La NASA ha advertido sobre los riesgos que representa la rápida desintegración que afronta esta mole de hielo ubicada en la Antártida.

El calentamiento global no detiene su marcha. El Thwaites, uno de los glaciares principales de la Antártida Occidental, se está derritiendo en tiempo récord. Debido a la importancia de su tamaño, puede afectar directamente el aumento del nivel del mar, razón por la cual en la actualidad está considerado el glaciar más peligroso del mundo.

Del tamaño del estado de Florida, el glaciar Thwaites es actualmente responsable de aproximadamente el 4% del aumento del nivel del mar a nivel mundial. Tiene suficiente hielo para elevar el océano mundial un poco más 2 centímetros y sostiene a los glaciares vecinos que elevarían el nivel del mar en 2,4 centímetros si se perdiera todo el hielo.

La enorme cavidad hallada por la NASA se encuentra debajo del tronco principal del glaciar en su lado occidental, el más alejado de la Península Antártica Occidental. En esta región, a medida que la marea sube y baja, la línea de conexión a tierra se retira y avanza a través de una zona de aproximadamente 3 a 5 kilómetros.

La información de la delicada situación del Thwaites se desprende de una nueva investigación de la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA). De acuerdo a los especialistas, la masa de hielo ya tiene una ruptura de 40 kilómetros cuadrados y 300 metros de altura que crece en la parte inferior.

“El tamaño de la cavidad debajo de un glaciar juega un papel importante en la fusión. A medida que más calor y agua penetran en el glaciar, se derrite más rápido”, dijo el autor principal del estudio, Pietro Milillo, Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

La cavidad es lo suficientemente grande como para contener 14 mil millones de toneladas de hielo, y la mayor parte de este se derritió en los últimos tres años. “Durante años hemos sospechado que Thwaites no estaba bien atado a la roca subyacente. Gracias a una nueva generación de satélites, finalmente podemos ver los detalles”, indicó Eric Rignot, coautor del estudio.  

El Thwaites es uno de los glaciares más grandes del mundo.

La grieta fue revelada por un radar de penetración de hielo en la Operación IceBridge de la NASA, una campaña aerotransportada que comenzó en 2010 y estudia las conexiones entre las regiones polares y el clima global. Los investigadores también utilizaron datos de una constelación de radares de apertura sintética de vehículos espaciales italianos y alemanes. Estos datos de muy alta resolución se pueden procesar mediante una técnica llamada interferometría de radar para revelar cómo la superficie del suelo debajo se ha movido entre las imágenes.

El glaciar estuvo despegado de una cresta en el lecho rocoso a una tasa constante de alrededor de 0,6 a 0,8 kilómetros por año desde 1992. A pesar de esta tasa estable de retroceso en la línea de tierra, la tasa de fusión en este lado del glaciar es extremadamente alta.

Los modelos numéricos de las capas de hielo usan una forma fija para representar una cavidad debajo del hielo, en lugar de permitir que la cavidad cambie y crezca. El nuevo descubrimiento implica que esta limitación probablemente haga que esos modelos subestimen la rapidez con que Thwaites está perdiendo hielo.

Fuentes:

– La Nasa alertó sobre un glaciar que se derrite demasiado rápido en la Antártida / Perfil

– Un estudio de la NASA advierte que el glaciar más peligroso del mundo se está desintegrando / Clarín Foro Ambiental